OL er en boom-tid for indiske sportsutstyrsselskaper

Bilder: (V) Svensk verdensmester i diskos Daniel Stahl med Nelco-diskos; (R) Indias Tajinderpal Singh Toor har brukt ATE-produkter i årevis.

På begynnelsen av 1900-tallet solgte en liten, provisorisk butikk på Mohini Road i Lahore utelukkende badmintonfjer. Balraj Anand, som satt bak disken i den upretensiøse butikken, ville aldri ha forestilt seg at tre generasjoner senere skulle oldebarnene hans lage utstyr for idrettsutøvere som konkurrerer i OL.

Da subkontinentet ble delt opp i to uavhengige nasjonalstater, ble Anand en del av en av de største migrasjonene i menneskets historie – og flyttet fra det som ble Pakistan til dagens India.

«Min bestefar bar deretter arven videre og utvidet virksomheten i Mathura (en by i Nord-India),» fortalte Hetain Anand, familiens tredje generasjons avkom og direktør for Anand Track & Field Equipment (ATE), til AORT. 'Vi flyttet deretter gradvis til Meerut på grunn av tilgjengeligheten av dyktig arbeidskraft her.'

Meerut er en by i den vestlige delen av Indias mest folkerike delstat, Uttar Pradesh. Byen er en hovedstad for sportsutstyr siden begynnelsen av 1980-tallet, og huser nesten alle store leverandører av sportsutstyr basert i India.

ATE-utstyr har blitt brukt av idrettsutøvere som diskoskastere Yaime Pérez fra Cuba og Indias Kamalpreet Kaur. Mange tilskuere har plassert sine største innsatser på at Kaur hentet hjem et OL-gull i år. I kategorien kulestøt har Tajinderpal Singh Toor også brukt ATE-produkter i årevis.

ATE-utstyr har blitt brukt av Indias Kamalpreet Kaur. Mange tilskuere har lagt sine største innsatser på at Kaur skal hente hjem et OL-gull i år.

En annen produsent fra Meerut, Nelco Sport, hadde også røtter i en by som nå er en del av Pakistan. Sialkot, en by i det nordøstlige Pakistan, var en gang hjemmet til dyktige arbeidere som bidro til å sementere sitt rykte som et knutepunkt for sportsproduksjon.

'Da India ble delt opp i 1947, migrerte mange av Sialkots dyktige hinduistiske håndverkere over grensen til Punjab, og slo seg ned i Jalandhar og Meerut, hvor den indiske sportsvareindustrien nå er basert,' sa Amber Anand, direktør for Nelco Sport, til AORT. Amber Anand er i slekt med Anands som driver ATE, selv om virksomhetene deres er helt separate.

Nelcos store suksess kom under de asiatiske lekene i New Delhi i 1982, da selskapet ble valgt som den offisielle utstyrsleverandøren. Nelcos utstyr ble deretter valgt ut for bruk ved verdensmesterskapet i friidrett i Tokyo i 1991.

Nelco og ATE er sertifisert av International Association of Athletics Federations (IAAF) for bruk ved store atletiske begivenheter, inkludert de olympiske leker. Kun IAAF-sertifisert utstyr kan brukes ved store idrettsarrangementer, og bare rekorder satt med dette utstyret gjenkjennes i bøkene.

Mens han brukte ATEs varemerkediskos «Indra», vant den indiske atleten Krishna Poonia Commonwealth-gullmedaljen i 2010, og satte verdensrekord. Den cubanske friidrettsutøveren Yaime Pérez vant kvinnegull ved IAAF verdensmesterskap i friidrett 2019 ved å bruke samme diskos. Når det kommer til kasteredskaper, har deres Tungsten Hammer 'Fuego' laget i 2019 blitt den beste hammeren for verdensmestere som den finske hammerkasteren Silja Kosonen. Nelcos utstyr har også blitt brukt av den nåværende verdensmesteren i diskoskasting, svenske Daniel Ståhl.

Den cubanske friidrettsutøveren Yaime Pérez vant kvinnegull ved 2019 IAAF World Athletics Championship ved å bruke ATEs varemerkediskos «Indra».

I OL i Tokyo vil den indiske diskoskasteren Seema Punia bruke diskosen produsert av Bhalla International – et annet Meerut-basert selskap og en av Indias største eksportører av sportsutstyr.

Med moderne friidretts økte fokus på innovasjon, holder forventningen om å levere massivt på den teknologiske fronten varmen.

'Det er viktig at vi fortsetter å finne opp produktene våre på nytt,' sa Nelcos Anand. 'Det er den eneste måten internasjonale idrettsutøvere vil kjøpe produktene våre på. Vi kan fortsette å snakke om arven vår, være emosjonelle om hvor gammelt og etablert Meerut-markedet er, men hvis vi ikke kan demonstrere banebrytende teknologi på bakken, er det ingen som bryr seg.'

Meeruts sportsvareindustri er stort sett fortsatt i ferd med å komme seg etter slaget pandemien ga den. Byen er også et knutepunkt for cricket-flaggermus og baller, men med avlyst sportsbegivenheter og idrettsanlegg og treningssentre stengte, ble industrien hardt rammet.

Produsenter hadde også en vanskelig tid import av råvarer, og enkelte leverandører rapporterte om en nedgang på mer enn 50 prosent i salget. Nå, men med livet tilbake til normalitet og begivenheter som OL som hjelper til med å spre ordet om dette markedet, ser det ut til at ting er håpefullt.

Er Meerut-markedet konkurransedyktig? Ikke helt. Hvis du spør ATE- og Nelco-direktørene, vil de si at de alle prøver å levere så godt de kan – kanskje en sunn konkurranse, men ikke noe ekkelt, insisterer de.

Den største utfordringen for sportsutstyrsmarkedet i India er imidlertid å kjempe mot stereotypier knyttet til Made-in-India-taggen.

'Når det gjelder de olympiske leker, kommer ikke idrettsutøvere eller deres ledere fysisk til butikkene våre for å kjøpe produkter eller bestille online,' sa Hetain Anand om prosessen.

«Vi skal først sende inn produktene våre til OL-arrangørene. Spillerne skal da stemme på produktene de trenger. Men ofte, når de ser India assosiert med et merke – uavhengig av hvor teknologisk solid produktet kan være – avviser de det. Men det oppmuntrer oss definitivt at det fortsatt er så mange spillere som har stemt på produktene våre og brukt dem ganske vellykket siden 1992.»

Følg Arman Khan videre Instagram .