Det usannsynlige paret Brooklyn-designere som bygger en bedre romdrakt

Da de møttes første gang i 2007, kom Ted Southern og Nik Moiseev fra to vidt forskjellige verdener. Nik hadde brukt over to tiår på å jobbe i Sovjetunionen og Russland som ingeniør av banebrytende plagg som skulle brukes til å ta kosmonauter med Sojus-rakett opp til den internasjonale romstasjonen. Ted var en kunstner og skulptør som hadde studert ved Brooklyns Pratt Institute og jobbet som lærling ved et kostymestudio på Manhattan. Det nærmeste han hadde kommet å ha et plagg av fluen sin til verdensrommet var på Victoria's Secret moteshow, der modellene fortsatt bærer hans imponerende englevinger.

Men NASAs Centennial Challenge, en konkurranse sponset av NASA for å stimulere til innovasjon utenfor byrået, brakte dem sammen som konkurrenter i en særegen, men viktig konkurranse: å designe neste generasjons astronauthansker. Hver hanske som sendes inn vil bli utsatt for en Amerikanske gladiatorer -stil hanske av torturinnretninger for romdrakt, brukt til å teste ytelsen under påkjenningene i det ytre rom. Etter å ha gått bort uten premier første gang, holdt den usannsynlige duoen kontakten, og bestemte seg for å slå seg sammen og starte fra bunnen av for neste utfordring, to år senere.

Deres nye femfingersamarbeid, oppnådd for det meste fra stor avstand, viste seg godt nok til å bli nummer to i den påfølgende hanskekonkurransen. Utsatt for stresstester nok en gang, overgikk hansken deres den nåværende NASA-teknologien på den tiden. Med en andrepremie og et stipend på 0 000 fra NASA, lanserte de Final Frontier Design, en oppstart som tar sikte på å designe fremtiden for beskyttende romplagg.

Romdrakter er ikke bare klær. De er en komplisert blanding av tøy, maskin og arkitektur, og gir et bærbart miljø for den skjøre menneskekroppen når den våger seg ut av atmosfæren. De tidligste designene var harde, panserlignende drakter; senere ville Playtex, undertøysprodusenten for kvinner, være banebrytende for de relativt myke, relativt fleksible draktene som brukes av astronauter i dag. Vekt på relativt Men selv om de har tillatt astronauter å gjøre det manuelle arbeidet som er involvert i å bygge romstasjon, forblir disse draktene tunge, klønete og dyre, langt unna den slanke couture av sci-fi-fantasier.

Det er i endring. Selv om det fortsatt er sterkt regulert – romdrakter er fortsatt sanksjonert under en internasjonal traktat om våpenkomponenter av militær kvalitet – har det vært økt samarbeid og åpenhet mellom internasjonale partnere. Når den kalde krigen tinet, fant myndigheter og private underleverandører det lettere å utveksle nye teknikker, materialer og testmetoder.

Fra topp til bunn: Romdraktdesign fra 1960-tallet, NASAs neste generasjons Z-1 romdraktprototype, og Final Frontiers 3G-drakt og draktben (Bilder via NASA, Final Frontier Design og Dave Mosher)

Tilbake i 2007 forventet de ikke at de til slutt ville være i gang med å designe for plass i et beskjedent studio på Brooklyn Navy Yards, men de regnet sannsynligvis heller ikke med at romfergen skulle forsvinne eller at selskaper som SpaceX skulle fylle plassen sin. . Men Final Frontier er en del av en lovende ny trend i romfartsindustrien: små, banebrytende selskaper tar opp det som tidligere ble oppnådd av team av mennesker i større laboratorier og fabrikker. Det har ikke vært uten utfordringer, men med tilleggsfinansiering fra fansen jobber de nå med sin tredje generasjons drakt, og foredler hele tiden produktet sitt i både vekt, masse og mobilitet. Hansker forblir et stort fokus – håndfunksjonalitet bestemmer funksjonaliteten til astronauten – og deres nye trykkplaggprototyper tilbyr forbedret bevegelsesområde, minimalt dreiemoment under trykk, minimal bulk og en mer antropomorf form.

Etter hvert som Kina, Europa, Japan, Nord-Korea og en rekke private romselskaper og satellittoperatører fortsetter å øke det globale rakettoppskytingsspillet – og NASA forbereder seg på reiser til asteroider og Mars – kommer det til å bli langt mer vanlig å reise til verdensrommet . Og etter hvert som myndighetenes og den private sektors romfartsevne utvides, vil presset for å holde kostnadene lave drive markedet fremover mer enn noen gang. Uansett hvordan du velger å komme deg til verdensrommet i fremtiden, vil de harde, utilgivelige farene ved å forlate jordens myke atmosfære ikke endre seg. Vi trenger nye teknikker og materialer for å komme dit og for å overleve og trives når vi kommer dit. Det vil ikke være mulig uten store offentlige investeringer eller verdens Elon Musks. Men det vil heller ikke være mulig uten arbeidet til noen få ambisiøse gründere som Nik og Ted.